Starship SN8
Gene Blevins / Reuters

雖然說 Falcon 9 今年在各方面都取得了不錯的成績,但 Starship 真不愧是 SpaceX 未來的重心所在,一年之內竟然便由爆炸原型機,進展到了兩次150 公尺短程飛行,再到 SN8 的 12.5 公里高空飛行,實證了水平飄落減速的可行性。

為了紀念 SN8 的貢獻,SpaceX 特地為其製作了一個回顧影片,由官方攝影機的角度,拍攝 SN8 的發射、引擎一一熄火、轉為橫向、飄落、翻轉回直立,一直到最後落地爆炸的整個過程。最後沒能完全著陸是相當可惜,但 SN8 實際上已經完成了 12.5 公里高度測試的所有主要目標,在最後一刻造成油料供給不足,使得推力不夠減速降落的問題,也被 Musk 形容為是「小問題」,應該完全不影響開發。

SN9 本來已經在一旁待命,就無論 SN8 成敗都能立即替補上陣,但想不到的是就在 SN8 測試後兩天,SN9 還在組裝工廠的「高艙」建築中時,底下的支架發生崩塌,使 SN9 倒向了高艙的側牆,並壓毀了 SN9 的一片前翼。本來擔心是這有可能損壞到 SN9 的結構,直接讓它報廢,但 SpaceX 在「借」了一片原本預定供 SN10 使用的前翼來替換掉 SN9 壞掉的前翼後,便將 SN9 推到了發射台上,似乎並未受到影響的樣子。由此可以看出 Starship 採用不鏽鋼為機身不僅便宜又建造快速,還有耐撞且零組件替換簡單的好處呢。

不過由於這點小插曲,SN9 在今年剩餘的幾天當中還能進行多少測試工作並不好說,年內發射的可能性看起來也不大了。無論 SN9 的結局如何,SN10 已經進到了高艙中進行鼻錐的組裝,等到 SN9 試飛的時候,SN10 已經可以在一旁待命了吧!