Rocket Lab Mars satellite
Rocket Lab

說到 Rocket Lab,大部份的人應該第一個想到的是他們的 Electron 火箭,但其實 Rocket Lab 早在 2019 年就發表了小型衛星平台 Photon,整合了動力、電力、儀態控制、甚至是資料傳輸等多個系統,作為其他單位打造自己的衛星的基礎。如今 Rocket Lab 為 Photon 找到了一個大主顧,將以該平台為 NASA 打造一對名為 ESCAPADE(Escape and Plasma Acceleration and Dynamics Explorers)的火星探測器,研究太陽風是如何與火星大氣互動,並進而影響火星氣候。

兩個 Photon 衛星分別暱稱為「Blue」和「Gold」,採用 Rocket Lab 自家的 Curie 引擎、星空定位儀、反應輪、太空導航系統等設備,並由 NASA 提供實驗用的器材。它預定將在 2024 由 NASA 提供的商用火箭上發射,並在抵達火星後進行為期一年的觀測任務,不過首先要先在本月稍晚通過設計評估,並且在 7 月通過最後確認才行。

ESCAPADE 是 NASA SIMPLEx(Small Innovative Missions for Planetary Exploration)計畫當中的三個探測器中的一個,這個計畫主攻質量在 180kg 以內的小型衛星,以火箭共乘或做為其他任務的附屬品發射,降低成本。它們通常研究的範圍會比較專一,任務時長也會較為短暫。

這對 Rocket Lab 來說,倒是個意外的突破口。到目前為止 NASA 與民間的合作,主要還是限制在火箭載具及載人艙等方面,而 Rocket Lab 則是成功地提供了一個衛星套件,讓 NASA 可以更快、更便宜地製作探測器。雖然不是火箭發射業務,不過 Rocket Lab 這倒也是拿到政府合約了呢。