Rocket Lab Electron
Rocket Lab

去年 11 月底的時候,Rocket Lab 首度在其 Electron 火箭上試驗裝載了降落傘,並且成功在發射任務完成後讓其落回海中。然而這只是火箭回收的三階段測試的第一階段而已,下個月 Rocket Lab 將進行第二階段,也就是隔熱盾的測試。

這次的發射任務取名「Running out of Toes」,是 Electron 的第 20 次發射任務。在將兩枚衛星送入軌道後,Electron 的第一節火箭將會把引擎朝向前進方向,並藉由隔熱盾的保護,來免於高達 2,400 攝氏度的高溫。在進入到下層大氣後,它會先放出一個減速傘,然後在更靠近地面時放出主降落傘。如果一切順利的話,預計在紐西蘭外海約 650 公里遠處落海,並由 Rocket Lab 將火箭回收。

Rocket Lab 的最終計畫是要用直升機在空中「勾」住掛在降落傘下下落的火箭,再將其載回基地整新。這部份的技術實證其實已經在去年 4 月示範過,但真正套用到由太空回返的火箭上,就是第三階段的測試了。