DART mission
NASA

NASA 測試以撞擊小行星的方式,來改變其軌道的 DART 任務,自去年 11 月升空後,經過了差不多九個月的飛行,已經逐漸接近目標的 Dimorphos 了。NASA 稍早宣佈了撞擊的準確時間將在美東時間 9 月 26 日的晚間 7 點 14 分,也就是我們的 9 月 27 日早上 7 點,並且會在撞擊前一小時左右開始直播。

DART 任務測試的是「地球防衛」的其中一種方式,如果能在極早期(數年前)發現有大概率會接上地球的小行星或彗星的話,可以透過撞擊的方式,略微改變其軌道,讓它最終避開地球。DART 撞擊的目標是繞著一個名為 Didymos 的小行星轉的迷你月球 Dimorphos(也暱稱 Didymoon),這個小月球直徑約 160 公尺,其與 Didymos 都沒有撞上地球的風險,只是剛好在合適測試的位置而已。

DART 預計在接下來幾天內其搭載的導航相機 DRACO 應該就能補捉到 Didymos,並且會在撞擊的約 10 天前釋放一個名為 LICIACube 的微型立方衛星。LICIACube 會在接下來持續伴飛 DART,但逐漸拉開距離,以從稍遠的視角拍攝撞擊的全過程。DART 將在撞擊前四小時啟動其自動導航系統(由地球發送指令會因為光速延遲而來不及),並在撞擊前四分鐘進行最終軌道修正。

如果一切依照計畫的話,Dimorphos 繞行 Didymos 的軌道週期將由現在的近 12 小時,減少約 10 分鐘左右。而歐洲太空署也計畫在 2024 年發射一個名為 HERA 的任務,它將在 2027 年抵達 Didymos 系統,以進行更精確的量測,並且觀察受到撞擊的 Dimorphos 系統在這五年前有沒有發生什麼改變。