Virgin Orbit LauncherOne
Virgin Orbit/Greg Robinson

首度發射失敗的半年後,Virgin Orbit 稍早再次進行了嘗試,終於成功將 10 枚 NASA 及多間大學的立方衛星與微型衛星送入軌道。

和大部份的火箭由地面發射不同,Virgin Orbit 是「空射式」的火箭,由一架改裝自 747 客機的,名為「Cosmic Girl」的母機,攜帶一枚名為 LauncherOne 的火箭到高空後,再進行發射。LauncherOne 火箭本身是由兩節構成,可以將 500 公斤左右的酬載送入低地軌道。由飛機載送的方式其實節省不了多少火箭的燃料,但是具有相對較不受發射場天氣影響,以及可以自由選擇發射時間和傾角的優點,Virgin Orbit 希望這些優勢能獲得需要臨時發射衛星、或是軌道有時效性的客戶的青睞,打開不一樣的市場。

目前商用小型衛星發射市場競爭者眾多,但真正有發射入軌實績的卻寥寥無幾,除了 Rocket Lab 的 Electron 及少數採用固態火箭的中國公司之外,大部份都還是在開發中,或是發射失敗。因此 Virgin Orbit 在此時取得成功,應該還是能搶佔一些市場份額的吧。