Unity 22
Virgin Galactic

同為亞軌道旅遊公司的創辦人,Virgin Galactic 的 Richard Branson 爵士看來將硬是搶先 Blue Origin 的 Jeff Bezos 一步,在 7 月 11 日率先搭乘自家的 SpaceShipTwo Unity,前往太空一遊。Unity 22 任務將是該公司的第四次載人飛行,但是是首度在兩名駕駛之外,還有四名乘客同飛。不過和 Blue Origin 有「一般人」不同(還拍賣了一個座位),Virgin Galactic 這邊全數都是自家的員工。

除了創辦人 Richard Branson 將評估「整體客戶體驗」之外,Virgin Galactic 的太空人指導長 Beth Moses 將總管任務的執行;營運總工程師 Colin Bennett 將評估艙內設備、程序與使用體驗;而政府事務暨研究業務副總 Sirisha Bandla 則是將評估機上進行無重力研究的業務。和 Jeff Bezos 是個企業家不同,Richard Branson 爵士自年輕以來就有多次挑戰極限紀錄的經歷,包括試圖搭乘熱氣球不中停環球一週(但輸給了 Bertrand Piccard 的 Breitiling Orbiter 3)、打破帆船橫越大西洋的速度紀錄、打破兩棲車橫越英吉利海峽的速度紀錄等。對 Branson 來說,這應該是又一次久違的冒險吧!

Virgin Galactic 是在 5 月 22 日終於成功完成 Unity 在新家新墨西哥州的首飛,在經過資料分析後,Virgin Galactic 決定進到下一階段的測試,也就是乘客飛行了。如果一切順利的話,該公司計畫近日內重啟售票,並且會在載送第一批付費遊客前,再進行兩次發射測試。Virgin Galactic 預計全程直播此次 Richard Branson 搭乘的飛行,應該會是了解 Virgin Galactic 提供的旅遊體驗的好機會呢。