Crew Dragon
NASA Johnson

美國雖然與俄羅斯的關係因為俄烏戰爭的關係而降到了冰點,俄羅斯太空署負責人 Dmitry Rogozin 也曾表示在西方各國取消對俄的制裁前,該國將不會參與涉及 NASA 等西方機構的國際太空站合作,但所幸雙方最終還是能好好坐上談判桌,對於交換火箭座位一事達成協議

在太空梭計畫中止後,NASA 有好幾年的時間僅能依靠俄羅斯的 Soyuz 太空船來往國際太空站。這點在 2020 年底終於被 SpaceX 的 Crew Dragon 所打破,美國不僅再次有了由本土發射太空人的能力,而且 SpaceX 在短短一年半間已經成功為 NASA 執行了四次的發射(Crew-4 目前還在國際太空站上尚未返回),再加上 Inspiration 4 和 Axiom 1 兩個民間任務,充份證明了 Crew Dragon 的可靠性。

但是由於國際太空站組員的輪替為了簡化訓練的緣故,是由組員與搭乘的太空艙同進同出的模式,因此取決於輪替的安排,有可能會發生兩班次火箭銜接不上,使得美方或俄方其中一邊發生人員輪替上的「空窗期」,對於日顯老態的太空站的維護來說,並不是件好事。因此這次簽定的火箭座位換協議,將確保無論是美國發射的 Crew Dragon 火箭,還是俄方發射的 Soyuz 火箭上,都有至少一名對方的成員,這樣就能更好地保證太空站的運轉了。

在簽署協議後,接下來的 Crew-5 任務中就會有一名女性俄羅斯太空署成員 Anna Kikina 加入,而 NASA 這邊則是太空人 Frank Rubio 將會搭乘 Soyuz 火箭升空,並且在 2023 年時也會有類似的交換發生。當然,現在交換座位雙方是沒有金錢交易的,不像之前 NASA 還要支付 Roscosmos 每個位子 5,600 萬美元。

值得一提的是,就在雙方簽署協議的同時,也傳出極為反對 NASA,且態度相當強硬的 Rogozin 被免職的消息。但一名克林姆林宮的發言人表示,Rogozin 被免職與他的表現無關,而是會另有任用。