Starship test
SpaceX

SpaceX 的 Starship 計畫過去幾個月來都沒有太多的進展,但接下來有可能要加快步伐了。據 SpaceNews 報導,NASA 負責 Artemis 登月計畫的資深官員 Mark Kirasich 透露,NASA 正緊盯著 Starship 的發展,且首飛最快可能 12 月初就會發生。

由於 SpaceX 以 Starship 參與並得標了 Artemis 登月計畫當中的登月艇(HLS)的部份,因此 NASA 對於 Starship 的進展也有監督的責任,以確保其開發進度不會拖慢了 Artemis 計畫的整體發展。據 NASA 的資料,目前到 Starship 首飛之前,還剩下四個步驟:額外的燃料加載測試、Booster 7 的全引擎(一共 33 個!)點火測試、整個發射過程的預演、以及取得 FAA 的許可。NASA 估計這些過程大約還要一個月的時間才會完成,因此首飛可能將落在 12 月初了。這當中除非測試過程中發生意外,否則最大的不確定因素反而是 FAA 的許可 —— 和政府單位打交道,很難說會不會被莫名拖到時間了。

如果真的能在 12 月初發射的話,Starship 首飛的計畫還是沒有太大的變動,預計在 Boca Chica 發射後,將下級火箭 Super Heavy Booster 拋到海中不會回收,而上級的 Starship 則是會在入軌後繞地球幾乎一圈,但在完成一圈之前離軌,並在夏威夷附近返回。這樣的路線比較能保證 Starship 首飛測試無論是下級還是上級火箭,都沒有落在人口稠密區的風險。

NASA 一共會監督 Starship 的四個測試,以證明 Starship 火箭能符合 HLS 的需求。除了首飛外,NASA 還會特別觀察 Starship 在太空中的燃料轉移、一次「長時間」的太空測試、以及一次無人的月球著陸測試。這四個測試表定需在 2024 年底前完成,因此從首飛一直到著陸月球,SpaceX 只剩兩年的時間囉。