SpaceX Starship SN20
SpaceX

已經一小段時間沒有太多新聞的 Starship 火箭開發計畫,其實在聚光燈底下仍然是如火如荼地在發展著。SpaceX 這些日子以來一邊在等待有關單位的批可,另一邊則是繼續完善著主發射台和其附屬設施,最近不僅完成了主發射台用的「燃料農場」,甚至連未來火箭返航時可以在半空中「接住」火箭的支撐架,都已經安裝到了發射台上。

在發射台的加緊趕工的期間,為了不中斷工地日夜不停的工作,SpaceX 並沒有在這段時間進行火箭的測試。現在發射台已經大致竣工,火箭的測試也就隨之又被放上了排程,在美國時間的週四晚上將預計進行入軌測試的 SN20 火箭進行了試點火。和之前高空測試的 SN8 到 SN15 只有安裝海平面用的 Raptor 火箭引擎不同,SN20 未來將搭載海平面用和真空用兩種型式的 Raptor 火箭引擎,而週四的測試便是真空引擎首次安裝在 Starship 機體上進行點火。

在真空引擎單獨點火之後一小時,SN20 又接連進行了第二次的點火測試,此次同時點燃了一具真空與一具海平面用引擎。未來 SN20 將搭載三具真空用與三具海平面用引擎,在與下級火箭 Superheavy 分離後,推送 Starship 前往軌道。

Musk 樂觀地估計 Starship 最快下個月就能升空,但目前最大的阻礙已經不是設施的建設進度,而是政府的官樣程序。由於當初 SpaceX 進行發射地的環境評估時,送交的是小一號的火箭,因此現在要發射 Starship-Superheavy 之前,還要重新進行環境評估。FAA 其實已經算是以最快速度在協助推動了,但總是有一些公開意見征求、公聽會之類的程序要走,每樣都有規定的時長的。 FAA 的初步評估對 SpaceX 算是相當有利,針對噪音、公路關閉、公共危險等方面,都沒有發現有和之前的評估有太大的出入,只是可能會限制 SpaceX 每年能發射的次數(目前上限僅 5 次),以避免影響民眾前往附近的海灘。但是有一個較大的變數,是環保團體認為 Starship 的發射會危及附近生態保育區的瀕危物種 —— 這部份就只能等 FAA 的評估結果了。