Rocket cargo
U.S. Air Force illustration/Randy Palmer

SpaceNews 轉述 Aviation Week 的報導,美國空軍悄悄在 1 月 14 日時與 SpaceX 簽署了一份價值 1.02 億美元、為期五年的合約,讓 SpaceX 開發並示範使用重型火箭運送軍事貨物與人道救援物資到全球各地的能力。據美國空軍實驗室(AFRL)的火箭貨物計畫主持人 Gerg Spanjers 所言,這個合約主要的目的是取得當火箭用做點對點太空運輸使用時的運載量、速度、費用等參考數據。

合約上並未明確要求特定的火箭,但很顯然的這個合約是針對 Starship 而來。AFRL 將能取得 SpaceX 商用火箭發射與著陸的相關數據,特別是著陸區的環境影響。SpaceX 也會開發可以快速在地表上載貨、缷貨的貨艙,而雖然合約並未包括任何火箭的實際試飛,美國空軍也保留在未來追加實測任務的可能性。

而在美國空軍這邊,他們也將研究可能的火箭運輸航線、著陸平台或著陸地的需求、在人煙稠密處附近著陸的風險、以及可以透過火箭運送的貨物種類等面向,同時也表示未來也有機會與其他火箭公司合作,不過看目前 SpaceX 開發 Starship 的進度,應該很多年之前都不會有這個領域的競爭者吧。