SN10 explosion
Nasa Spaceflight

SN10 在一週前繼 SN8 與 SN9 之後,第三個嘗試了 10 公里高度的飛行。這次一開始看起來好像算著陸成功,至少煙塵散去時它還是一整根立在那邊,但很快的就可以看出來它其實是重重地砸到了地板上,雖然立在著陸平台上,但其實完全看不到著陸腳,甚至火箭本身都歪了一邊,還有火焰由底部冒出,顯然已經受損。果不期然,在數分鐘之後 SN10 還是發生了爆炸,最終還是一團殘骸的結局。

在發生當時,我們曾希望這是著陸腳,而非引擎的問題,但從 Musk 在推特上的回文來看,果然元兇還是要算在燃料系統的頭上。Starship 原本的設計中,甲烷燃料槽的加壓是由液態甲烷轉為氣化自動進行,但 SN9 時發現了如此燃料槽的壓力依然會不足,因此由 SN10 開始又額外再加上了氦氣加壓(與 Falcon 9 相同的方式)。然而,依 Musk 的說法,這額外加入的氦氣似乎被 SN10 的 Raptor 引擎吃了進去,導致推力下降,使得落地速度高達 10m/s(約 36km/h),撞擊力道雖然沒讓 SN10 立即解體,但也損壞了著陸腳和箭身下緣的一部份。

不過,顯然 SpaceX 對於如何改進已經有了腹案,稍早下一架要進行測試的 SN11 已經由組裝工廠送到了發射架上,顯示無論 SpaceX 準備的改良方案為何,都不是什麼大工程,也可以期待 SN11 的高空測試在近期內就展開。SN11 將是使用較厚的不鏽鋼材的最後一架原型機,之後會跳過已被放棄的 SN12、SN13 及 SN14,到使用較薄的不鏽鋼材的新一代款式 SN15 了。