Rocket Lab Electron
Rocket Lab

Rocket Lab 正在努力研發回收其 Electron 火箭的技術,而現在終於準備好進行首度的實證測試了。本月稍晚在 26 次發射之後,Rocket Lab 將會嘗試在半空中用直升機接住落下的火箭,並且將其載回分析。

本次任務取名「There and back again」,將載送數個客戶總計 34 枚衛星進入軌道。火箭發射的窗口由 4 月 19 日起,共有 14 天長。在發射前一個小時,負責「補捉」的 Sikorsky S-92 型直升機將先行飛到離岸約 140 公里的火箭預定返航點待命。而火箭自身在發射後則是將一切如常,在兩分半鐘之後上下級火箭分離,其中上級火箭繼續將衛星送入軌道,而下級火箭則會在 13 公里的高度先開啟減速傘,之後在大約 6 公里的高度開啟主傘。

到這裡為主 Rocket Lab 都已經有過三次經驗,只是過去都是讓下級火箭直接落入海中,而這次卻是將試著由 S-92 直升機在半空中用勾子勾住降落傘,將火箭吊回。之後 Rocket Lab 會分析火箭,再決定是否重複利用。和 SpaceX 採用火箭推進降落在海上的駁船相比,兩者在難度上可說是各有千秋,只是因為火箭的大小和重量不同,因此選擇對各自來說更合適的方案而已。

如果順利的話,Rocket Lab 有可能成為繼 SpaceX 之後第二個重複利用火箭的民間公司,對於 Rocket Lab 的成本及發射頻率,應該也會有極正向的幫助吧。