Falcon 9 Sentinel-6
SpaceX, YouTube

稍早美國太空署 NASA 與歐洲太空署 ESA 合作的 Sentinel-6 Michael Freilich 海洋監測衛星,由 SpaceX 的 Falcon 9 火箭運載,於美國加州的范登堡空軍基地發射,前往低地軌道。這枚衛星是一對雙胞胎衛星的其中一員,其主要的工作是以「公分級」的精確度,量測地表 90% 的海平面的高度變化,延續已持續 28 年未中斷的衛星量測資料,做為海平面上升與氣候變遷的重要科學依據。另一枚 Sentinel-6B 衛星則是預計於 2025 年發射,兩者可以至少延長海平面高度的量測十年之久。

Sentinel-6 的「Michael Freilich」命名,來自於 NASA 的一位特別重視海洋研究的前任地球科學研究分部長。在美國行政部門過去四年刻意地忽視地球科學研究之後,Sentinel-6 在這個新舊交替的時候發射,對於氣候變遷重新受到重視,也有著格外的意義吧。

這是自去年六月以來,SpaceX 首度由美國西岸的范登堡空軍基地發射火箭。這不僅是因為近來多數 SpaceX 的發射都並非進入極地軌道(范登堡空軍基地的位置不支援赤道向的發射),同時 SpaceX 也已將兩台火箭著陸平台駁船調度到了美國東岸,因此由范登堡空軍基地發射的火箭想回收的話,必需要能返回陸上的著陸平台才行。種種的限制,使得范登堡空軍基地已經有近一年半的時間沒有 Falcon 9 火箭發射了呢。