Preserverance rover
NASA/JPL-Caltech/ASU/MSSS

2021 年初著陸火星,已經在火星表面忙碌了一年半的毅力號火星探測車,稍早有了相當重大的發現。一塊寬約 1 公尺,被命名為「Wildcat Ridge」的石塊,由科學家判斷為數十億年前該地還是個淺水的鹽湖時,所沉積形成的產物。經過毅力號專門設備 SHERLOC 初步的分析,科學家判定該岩石含有一種硫基的有機物質,是 NASA 至今分析過的樣本中,有機物質含量最高的岩石樣本。

除了含量高之外,和過往在火星表面所發現的有機物質不同的是,Wildcat Ridge 本身生成於生物有可能存在的環境之中 —— 這並不是說 Wildcat Ridge 內含的有機質一定就是由生物所產生,但至少是其中一種可能性。毅力號畢竟攜帶的科研設備能力有限,雖然能夠分析出其為有機物,但卻無法準確判定組成,或是該有機物是否有無生物的化學反應能產生了。

因此,科學家們依然期待在未來幾年間,NASA 能完成由火星攜帶樣本返回地球的計畫,將 Wildcat Ridge 樣本帶回地球的實驗室進行分析。事實上,毅力號採集的樣本數量已經多到 NASA 考慮在未來兩個月內先整理出一組的樣本試管,放到火星表面等待未來取回。而毅力號則將在之後繼續其探險旅程了。