OSIRIS-REx
Mike Brown / reuters

近兩年前 OSIRIS-REx 成功由小行星 Bennu 取得了表面樣本,目前正在返航地球的途中。雖然說 OSIRIS-REx 預計要到明年底才會回到地球,但在等待當中 NASA 的科學家已經先分享了採樣過程中的新發現。

科學家原本預期 Bennu 的表面材質應該和沙灘差不多,也就是說雖然表面上佈滿了沙塵,但整體來說是實心的。然而當 OSIRIS-REx 真正靠上去時,才發現它更像小朋友的球池一樣的感覺,除了石粒要大得多之外,OSIRIS-REx 差不多立即就陷了進去,完全沒有受到任何阻力。不僅如此,原本科學家預計 OSIRIS-REx 的採樣頭應該完全不會對 Bennu 的表面產生影響,但事實上光是輕輕的撞上 Bennu 的表面,就將整個表面都給「炸飛」了,還留下一個足足有 8 公尺直徑的大坑。

科學家目前正在根據現場實際觀測到的狀況,在重新修正 Bennu 的材質與結構的模型,並且希望這個新模型能套用到其他的小行星上,解釋小行星的觀測數據。這除了讓 NASA 在設計未來小行星任務時,能更好地進行準備之外,對於防禦小行星撞擊地球也有很重要的意義 —— 一顆實心的小行星和一顆鬆散的小行星在撞入大氣層後會有很不一樣的效果,並且產生不一樣的威脅呢。