CAPSTONE
Daniel Rutter/NASA

NASA 於 6 月 28 日發射的 CAPSTONE 衛星,稍早於 7 月 4 日啟程前往月球,但剛出發沒多久,就傳出了與地面通訊站失聯的消息。目前 NASA 仍然在試圖與衛星重新取得聯繫當中。

CAPSTONE 是一個 12U 大小的立方衛星,其任務目標是作為 Artemis 任務與 Lunar Gateway 月球太空站的先導試驗,進行導航與軌道實證的工作。Lunar Gateway 月球太空站預定要發射到一個名為「近線性暈輪軌道(Near-rectilinear halo orbit,NRHO)」的特殊軌道上,環繞著月地 L2 拉格朗日點運行,而非地球或月球。在這個軌道上地球和月球的引力差不多相等,因此可以以較少的能量抵達,並做為降落月球的前哨站。

雖然說 NRHO 有著足夠的理論基礎,NASA 還是希望能實證這個軌道的穩定性以及維持軌道所需的燃料消耗,因此設計了 CAPSTONE 任務做為軌道實證與先導之用。除了確定軌道的可行性外,CAPSTONE 也將測試僅依靠環繞月球的月球勘測軌道飛行器(LRO)進行導航,而不依靠地球表面的通訊站。

CAPSTONE 在啟程前往月球的途中,需要校正一次軌道,而 NASA 表示 CAPSTONE 載有足夠的燃料,可以延緩軌道校正數日而不影響任務。但如果在這幾天當中 NASA 仍無法與 CAPSTONE 取得通訊的話,那 CAPSTONE 的任務就不妙囉。