NASA MAV
NASA/ESA/JPL-Caltech

目前在正在火星上努力工作著的毅力號火星探測車,其重要的任務之一是採集火星的土壤樣本,等待未來送回地球。不過雖然毅力號設計了採集系統,並且已經開始了採集作業,其本身卻不具備有將樣本送回地球的能力,這部份還要再進行另一次任務,專門打造一套能將樣本送回地球的方案才行。

這套方案將包括了一個樣本採集的著陸器、一台由著陸器前往毅力號取得樣本後,再帶回著陸器的小探測車、一具由火星表面發射到火星軌道的火箭、以及一架由火星返回地球的探測器。隨著任務整體的內容逐漸清晰,NASA 也開始發包各個部件,而此番首先發包的是由火星表面發射到火星軌道的火箭,稱為 Mars Ascent Vehicle(MAV)。MAV 的合約由洛克希德馬丁獲得,總價值約 1.94 億美元。

這枚火箭可能是整個任務當中最簡單的一個項目,但它必需要能以著陸器為發射平台,在火星嚴苛的環境下發射,並且準確地進入軌道,最後將樣本艙「拋」給返回地球的探測器,其實技術要求並不低。如果成功的話,這將創下人類首度由另一顆行星發射火箭入軌的新里程碑。

目前樣本採集任務是預定 2020 年代中後期左右發射(最早的機會是 2028 年的窗口),當中著陸器、由火星表面發射的火箭、以及返回地球的探測器當中「接」住樣本艙的部份由 NASA 負責,而傳遞樣本的小探測車和火星返回地球的探測器則是由歐洲太空署(ESA)負責,最終樣本回返地球的時程則預計在 2030 年代初了。