NASA DART trail
CTIO/NOIRLab/SOAR/NSF/AURA/T. Kareta (Lowell Observatory), M. Knight (US Naval Academy)

NASA 的 DART 探測器上週擊中小行星 Dimorphos 後,各地的望遠鏡還在持著觀察著後續的效應,做為未來以此方式防衛地球的參考。這當中智利的 Southern Astrophysical Research(SoAR)望遠鏡便拍下了上圖的影像,顯示被撞擊後的 Dimorphos 留下了長達 10,000 公里的一條「尾巴」。

這條尾巴其實不完全是撞擊產生的,而是在 DART 撞擊中拋出的物質被太陽風吹送之後的結果,和彗星的原理有些相像。因此天文學家推估,這條尾巴只會隨著時間而愈來愈長,直到淡化到看不見為止。當然,這照片也不是僅供觀賞而已,天文學家希望最終能判斷出 DART 撞擊後被拋出的顆粒的大小(是大石塊還是粉末)、以及被拋出的物質的速度和總量等。這些資訊都將讓科學家對於未來撞擊小行星需要多大的撞擊器,以及撞出的碎石是否會產生二度傷害等,有更一步的了解了。