OSIRIS-REx capsule
NASA/Goddard/University of Arizona/Lockheed Martin

因為誤判了 Bennu 小行星的表面材質,導致地面上的科學家一陣手忙腳亂的 OSIRIS-REx 探測器,終於在稍早順利將採集器連同裡面的樣本,放入了地球返回莢艙中,並且由搭載的相機確認了保護莢艙已密合。

科學家一直以來都以為小行星的表面應該是較為細小的顆粒所組成,因此 OSIRIS-REx 的採集器也是根據這個假設進行設計,但抵達之後才發現表面的石礫比設想中的粗大。當它使用氮氣加壓,將表土「吹」進帶有活門的採集器當中時,一顆較大的石礫卡在了門上,讓活門無法關閉。這使得連著採集器的機器手臂只要輕輕一揮動,就會有樣本由開著的活門中飄散而出。為了保住樣本, NASA 取消了部份確認採集量的步驟,而是改為以最快速度將採集器收納到保護艙裡,以盡量留住樣本。

現在樣本確保好了之後,OSIRIS-REx 將在明年三月左右離開 Bennu 的週邊,並且預定於 2023 年的 9 月 24 日返回地球大氣,落在美國猶他州的沙漠中。