JWST Mars
NASA/ESA/CSA/STScI and Mars JWST/GTO team

在拍攝了宇宙最深處的照片後,James Webb 太空望遠鏡(JWST)將畫面一轉,對準了地球最近的鄰居火星。這包括了一張火星向陽面的紅外線照片(上圖),可以看到火星表面在一塊名為「希臘盆地(Hellas Basin)」的紅外線訊號,明顯弱於火星表面他處。這主要是因為希臘盆地的邊緣與底部有著高達 9 公里的高度差,使得希臘盆地內的氣壓超過 10 毫巴,高於基準面的 6.1 毫巴近一倍。這使得盆地內的熱輻射被大氣壓制,由 JWST 看起來就是比較暗的一塊區域了。

NASA Mars
NASA, ESA, CSA, STScI, Mars JWST/GTO team

此外,JWST 也將光譜分析設備對準了火星,由初步的數據可以看到代表二氧化碳、水氣和一氧化碳的光譜吸收線。至於詳細的分析,以及有沒有天文學家原本所不知道的事,就要等 NASA 未來再發表了。

事實上,雖然說火星是離地球最近的目標,但對 JWST 來說,卻可能是觀測的極限。這裡剛好和宇宙深處相反,火星是太近、太亮了,使得科學家必須要找方法極力縮短快門,並且用特殊的技巧來拍照,才能避免「過曝」。未來 JWST 應該還會不時地將鏡頭轉向火星,捕捉其大氣成份的變化,以進行長時間的比較。這當中最重要的恐怕就是甲烷了 —— 火星上的甲烷會神祕的出現消失是已知的事,但科學家一直無法判斷這是個地質現象、季節現象、又或是生物現象。JWST 能協助由火星更全面的角度進行甲烷量的分析,協助證實或排除一些假說了。