JWST SMACS 0723
NASA

在 14 年的開發與 6 個月的準備工作後,James Webb 太空望遠鏡(JWST)終於公開了第一張照片。JWST 團隊原定是要在當地時間的 12 日公開一共五個拍攝目標,但美國總統拜登決定提前一天公開其中的一張,讓這張照片成為 JWST 正式的「開光」照,剩餘的照片則要等到本地時間的今晚公開了。

開光照的目標選擇的是最能代表 JWST 主要任務的 SMACS 0723 星系群。SMACS 0723 本身就在 46 億光年遠處,但利用星系群的「重力透鏡」效應,來自更遙遠的背景星系的光線,也能折射到望遠鏡可以看到的範圍(被拉成細弧,呈同心圓排列的紅色星系都是)。這意味著照片中有很大的機會包括著人類所拍攝過最遠、最古老的星系,但究竟是否真的如此,還要等待天文學家分析了。更重要的是,這張華麗且銳利的照片,僅花了 JWST 一天的時間(總計 12.5 小時的曝光)而已,未來當 JWST 選定了其「深空」照的目標後,勢必還能再望向更遙遠、也更古老的宇宙,甚至接近最早生成的第一批星系。

JWST 歷經了多次的重新設計、延誤與超支,整個計畫花去了差不多 25 年的時間和 100 億美元的經費,說是 NASA 一代人的夢想也不為過。在今日之後,JWST 終於正式上線,接替年邁不堪的哈伯望遠鏡,成為人類在太空中最強大的新一代望遠鏡了。