JWST L2
NASA

在完成了鏡面鎖定解除作業後,James Webb 太空望遠鏡(JWST)自身所有的機械作業都已經完成,但還留下了最後一個懸念,也就是進入地日 L2 拉格朗日點的最後一次軌道修正。這最後的一步也在稍早順利完成,表示這個造價達 100 億美元的望遠鏡成功完成了所有可能出錯的項目,接下來就是投入使用了。

和哈伯望遠鏡位於低軌道不同,JWST 位於比月球軌道還要更遠的太空深處。在任意兩個物體所組成的引力系統中,一共有五個點的引力是相對穩定的,讓第三個物體可以消耗相對少的油料,就停留在該處。這五個點由數學家拉格朗日完成推算,因此以他的名字命名為拉格朗日點 L1、L2、L3、L4 及 L5。以地球和太陽的系統來說,L2 點位於地球與太陽的連線上,處於地球側的反面,也就是說由 JWST 的位置來看,地球和太陽會連成一線,地球在前,太陽在後。

L2 點的重要性,在於 JWST 是個紅外線望遠鏡,其觀測會受到熱源的輻射干擾。地球和太陽都是重大的熱源,但如果能將它們都置於 Webb 的同一側的話,那 Webb 只要一個方向的遮陽板,就能保護整個望遠鏡不受熱量干擾,確保背向太陽的一面永遠在遮陽板的陰影中。這意味著 Webb 同一時間只能看到半個天空,但在地球繞日一圈(一年)的過程中,可以看到整個天球。

隨著哈伯的狀況愈來愈不妙,延誤多年的 JWST 終於能投入使用,對天文學家來說無疑是個重大的好消息。除了能接續哈伯的使命,繼續向著宇宙更深處進行觀測(也就是更加接近宇宙的起源)外,這也確保了在有超新星爆炸或彗星撞行星等重大突發事件時,天文學家有個頂尖的望遠鏡可以投入使用了。