James Webb mirror
NASA/MSFC/David Higginbotham

12 月 26 日升空的 James Webb 太空望遠鏡,在完成了遮陽板反射鏡及左右兩翼折疊起來的主鏡後,稍早完成了最後最後一項準備工作,將全部 18 片獨立的主鏡鏡片及反射鏡鏡片,由發射時予以保護、防止震動的「收納」位置解除鎖定,並向上抬升了約 12.5mm。

說到太空望遠鏡的主鏡,那就不能不提到 1990 年發射的哈伯望鏡。在發射之初,它就被發現主鏡的曲度錯誤,導致畫面有球面像差,就像得了近視眼一下,嚴重影響成像的銳利度。所幸的是,哈伯處在低地軌道,並且設計成可以由太空梭進行升級與維修,因此科學家為它設計了一套「眼鏡」進行補償,在 1993 年進行維修任務後才恢復了應有的畫質,並工作至今。

然而,James Webb 太空望遠鏡的「工作地點」遠在月球軌道之外,如果真的主鏡有什麼落差的話,是根本無法前往修理的,更何況 18 片獨立的鏡片也無法保證在發射時不會因為晃動而有所偏離。因此 Webb 原本的設計就是每一片鏡片底下都有多個小致動器,除了可以推動個別鏡頭調整聚光的方向外,在中央還有個小致動器,可以用來調整鏡片的曲度。這些致動器最小的步進距離竟然僅有 10 奈米,可以非常準確地調整每一個鏡片,以達到最佳的聚焦效果。

以望遠鏡來說,目前只剩下最後進入地月 L2 拉格朗日點的最後一次軌道修正,之後就是長達三到五個月的時間,以一顆固定的星體為參考,逐一微調每一個鏡片,直到所有的鏡片都對正為止。再接下來就,就可以期待 Webb 的開光照囉!