Hubble Space Telescope
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雖然已垂垂老矣,哈伯太空望遠鏡依然在產出更多驚人的發現。天文學家在哈伯的相片中,發現一顆取名為 Earendel(古英語中的「晨星」)星體,由紅移程度推估,距離地球達 129 億光年之遠 —— 換言之,這顆星球存在時宇宙才剛誕生 9 億年而已呢。

過去在 129 億光年這麼遠的距離發現的最小物體,至少也是星團等級的大小,而單一顆星體過去最遠的則是 同樣由哈伯在 2018 年時所發現的 MACS J1149+2223,大約是 98 億光年遠。Earendel 的發現依靠的是重力透鏡效應,由於 Earendel 發出的光線到達地球的途中有一個名為 WHL0137-08 的大型星系,這個星系會曲折 Earendel 的光線,起到放大鏡的效果,讓本來暗到不可能被看到的單一星體,有被發現的可能。

如果確認為真的話,Earendel 本身也不是顆小星球,推估至少為太陽質量的 50 倍,並且要亮數百萬倍。但目前的程度已經是哈伯的極限,對於 Earendel 的進一步確認就要交由 JWST 來接力了。天文學家們期望利用 JWST 在紅外線方面的強大觀測力對 Earendel 的質量、亮度與組成進行更詳盡的分析,不過 JWST 自身可能很快就能發現更多更遠的星體。Earendel 身為「最遠星體」的地位,恐怕很快就要不保了呢。