Comet C/2014 UN271 Nucleus
NASA, ESA, Man-To Hui (Macau UST), David Jewitt (UCLA), Alyssa Pagan (STScl)

彗星一般來說體型都不大,但顯然也是有例外存在的。天文學家利用哈伯望遠鏡拍下的影像進行分析,認為 C/2014 UN271 (Bernardinelli-Bernstein) 彗星的核心直徑達 130 公里,超過之前的彗星大小紀錄保持者 C/2002 VQ94 的約 100 公里直徑。這也使得 C/2014 UN271 比一般彗星大了約 50 倍之多。

C/2014 UN271 是在 2010 年時由名字中的兩位天文學家 Pedro Bernardinelli 和 Gary Bernstein 所發現,但其實哈伯的相片並無法直接分辨彗星的細節,直到近日才透過套用電腦模型以及智利阿塔卡瑪電波望遠鏡的額外資料,分辨出影像中哪些部份屬於彗尾,哪個部份屬於核心,並從而計算出核心的大小。

C/2014 UN271 目前所在之處距離太陽還有 32 億公里遠,而長達 300 萬年週期的楕圓形軌道距離太陽最近之處,也足足有 16 億公里左右,或是略比土星的軌道再更遠一點。它預計 2031 年會達到最接近太陽處,之後將逐漸遠離,遠日點可能足足有半光年之遠,位於理論中的歐特雲中。C/2014 UN271 的發現擴大了我們對於彗星尺寸範圍的理解,如果歐特雲真的存在的話,也讓們一窺歐特雲成員的多樣性呢。