NGC 6397 globular cluster
NASA, ESA, T. Brown, S. Casertano, and J. Anderson (STScI)

宇宙間已知的黑洞有兩種。一個是星系中央的超巨大黑洞,一個是由恆星在生命末尾時的超新星爆炸產生的小型黑洞。在這兩者之間,天文家一直認為應該存在著「中型」大小的黑洞,做為黑洞演化過程中的橋樑。因此,哈伯太空望遠鏡的其中一個研究團隊將望遠鏡瞄準了一個距離地球 7,800 光年遠的球狀星團 NGC 6397,滿以為球狀星團的中心可能就是中型大小的黑洞。想不到的是,天文學家在其中發現卻是一大堆的小黑洞,雖然不是預期中的結果,但卻也開啟了不一樣的新世界。

為了量測黑洞的質量,天文學家利用了哈伯和 ESA 的 Gaia 探測器多年來收集的量測數據,並且比較每個星體的軌跡。之後就能由這些看似隨機的軌跡,去反推看不見的物體的位置與質量了。現在知道了 NGC 6397 內部的結構後,天文學家也可以開始去猜想這是如何生成的,目前最有可能的因素是質量大和質量小的物體在自然的互動當中,會傾向於質量大的向中心集中,而質量小的則是會被「甩」到外圍,才產生了這個大量小黑洞聚集在一起的情況。

不過,這也意味著中等黑洞依然不見踨影,或許未來更多的觀測或更強力的設備,能終於為我們帶來解答吧!