Kepler
dottedhippo via Getty Images

專門尋找系外行星的 Kepler 任務最終發現的行星總數約略落在了 3,000 顆左右,但想必這當中免不了會有一些「誤判」的行星存在的。MIT 的研究專家就發現 Kepler-699b、Kepler-840b 以及 Kepler-854b 這三顆「行星」質量都在木星的 2~4 倍之間,不太可能還是行星,更有可能是低質量的小恆星了。

還有第四顆行星 Kepler-747b,則是以 1.8 倍木星的質量,處在可能是行星,也可能是恆星的邊緣上。在無法直接觀測下,目前科學家只能繼續猜測它的真實身份了。這些觀察都是靠著使用 ESA 的 Gaia 太空望遠鏡,對 Kepler 當年觀測過的目標進行更長時間的觀測所得。大質量的星體會對軌道的形狀產生影響,使其更偏橢圓一點,讓天文學家認定這幾顆「行星」的軌道形狀都不符合原本 Kepler 觀測時所暫定的數值了。

在科學界,這樣在獲得新資料後,對之前的判定進行修正的事一點也不新鮮,而且相對於 Kepler 發現的總數來說,修正個三四顆也不是什麼大事啦。何況,MIT 也不預期會有更多像這樣的修正了。