NASA Curiosity
NASA/JPL-Caltech/MSSS

在 2019 年時,我們報導過 NASA 的好奇號(Curiosity)在火星上測得了意外高的甲烷讀數,而經過這兩年持續的觀測,好奇號一共錄得了六次甲烷的高峰,表示火星上確實是有某種未知的甲烷來源的。由於甲烷在火星上只能存在大約 330 年,之後會被陽光分解,因此可以斷定無論來源是什麼,都是一個目前還在進行當中的過程,持續對大氣中的甲烷進行著補充。

為了找到甲烷從何而來,加州理工的專家們利用火星大氣的建模以及好奇號偵測到甲烷的地點、風向與季節等資訊,「回推」出它們可能的來向,並研判出了六個可能的甲烷來源。其中最近的一個在好奇號西南西方僅十數公里處,是科學家可以考慮讓好奇號接下來前往的一個目的地。

最讓人興奮的可能結果,無疑是這甲烷來自於有機過程,但就算不是生物產生的,它也有可能代表著火星上正進行著某些需要液態水的化學作用,同樣是一大發現。不過負責的科學家也表示,這甲烷源不見得就在地表上,如果是由地底滲出來的話,以好奇號的儀器也不見得就能對於它的來源給出一個肯定的結論來。無論如何,這都表示了火星還有更多的祕密等待我們去發掘呢。