參宿四亮度大減,來到百年來的最低亮度

雖然以變星來說亮度變化是家常便飯,但這種程度的減弱依然讓人驚訝。

Andy Yang
Andy Yang
2019年12月27日, 晚上 07:00
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Betelgeuse
位於獵戶星座左上角,代表著獵人右肩的參宿四(Betelguese)是天空中最亮的星星之一,通常在第十名左右徘徊。然而,作為一顆即將來到生命尾聲的紅超巨星,它的亮度非常地不穩定,最早在 1836 年時就由天文學家約翰.赫歇爾描述過它的亮度變化。而在那之後,曾經於 1933 年和 1942 年分別錄得了 0.2 星等的最高亮度,以及 1927 年錄得了 1.2 星等的最低亮度。

然而,從十月以來參宿四突然亮度大減,目前已經減至 1.5 星等,是有準確觀測資料以來的最低亮度。對於參宿四亮度大減的成因,科學家們並沒能達成共識,有些認為是週期性的減弱、有些認為是星體表面的活動,也有些認為是塵埃阻擋,但科學家們大多同意目前的狀況極為反常。

之所以參宿四的一舉一動如此受重視的原因,是它距離地球僅 700 光年左右,在有機會發生超新星爆炸的星體當中,是數一數二近的一個。而且我們雖然大概知道參宿四已經接近生命的尾聲(推估最長只剩 10 萬年的壽命,以宇宙來說根本是一眨眼),但由於對超新星爆炸機制的不了解,究竟在紅超巨星生命的最後會有什麼樣的反應,目前還是個謎。科學家大多尚不認為這次的亮度降低是超新星爆炸的前兆,但所有人都在關切反常亮度的發展。如果亮度持續下滑,或是在下滑後突然飆升的話,可能都會是有大事發生的預兆了。

參宿四若是真的發生超新星爆炸的話,它會瞬間成為天空中除了太陽和月亮之外第三亮的星體,遠超過金星,在白天也清楚可見。這會是人類前所未見的天文盛宴,但在幾個月的光輝之後,獵戶座將永遠失去一角,不復古人所見的模樣了。
標籤: astronomy, Betelgeuse, space, star, supernova
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