在這波太空熱潮當中比較「另類」的競爭者,恐必要算是由飛機上發射的兩個選項 Virgin Orbit 和 Stratolaunch 了。後者的母機是目前世界上最大的飛機,還在等待首飛當中,而前者則是以一架波音 747 做為母機,預計最快 2021 年可以實現首度發射。

Virgin Orbit 和同集團的 Virgin Galactic 都是太空運輸業,也都是由母機攜帶發射,但內容非常不一樣,對於太空港的需求也不同。Virgin Galactic 是載運少數幾名遊客前往太空邊緣再直接落回,並沒有真的送入軌道,因此不太需要考慮發射地,只要服務設施完善就好。相對來說,發射進太空的話,就要考慮地球自轉的效益(赤道效益最高)、當地氣候、以及目的地軌道等參數,才好決定太空港要設置在哪裡。所幸,Virgin Orbit 因為是採用飛機在空中發射的方式,因此母機可以自行飛往合適的發射地點,所以重要的是要有個足夠長跑道的機場。

Virgin Orbit 最終選定了英國西南角康瓦爾(Cornwall)郡的 Cornwall Airport Newquay 為母機 Cosmic Girl 的基地,顯然是從這裡飛往赤道多少近一些,並且可以得利於英國對於建立太空港所提供的各項資金與政策協助。

除了 Virgin Orbit 的「橫向發射」太空港之外,英國本週還宣佈了另一個傳統「垂直發射」的太空港所在地,定於蘇格蘭東北角的薩瑟蘭(Sutherland)。以太空港的角度來說,這裡足夠偏遠,在安全、噪音等方面有優勢,不過緯度高,而且向東、向南發射都很快就會碰到大片陸地,只有向北是空曠的,在發射中心當中,實在算不上特別優良啊。