SpaceX 的 Falcon 9 系列火箭上一次「大改版」,是 2015 年底首度登場的 FT(Full Thrust)版本。Full Thrust 因為改用了密度更高的超低溫的液態氧,因此可以增加攜帶燃料量,這點再加上大幅提升的推力,讓 Falcon 9 火箭更有餘裕來進行著陸。事實上,F9 FT 的首飛任務就是 SpaceX 的第一次成功著陸,由此可以知道改版對它性能的影響有多大。

然而,正是因為 F9 FT 首飛後,SpaceX 才開始回收火箭,因此哪些零件容易損耗、哪些零件可以再輕量化,這些經驗都是之後才慢慢累積的。由於不能確保 F9 FT 多次使用下的安全性,所以雖然說從 2015 年首飛到現在已經有超過 20 次回收成功的經驗,但每支回收的火箭最多就是重複利用一次,到了第二次飛行時就拋棄了。日前剛完成點火測試的「Falcon 9 Block 5」版本(F9 家族的命名超混亂的...)是第一支整合了所有回收火箭的經驗進行設計的 Falcon 9「最終版本」,以不整新可以飛 10 次,整新後可以飛多達 100 次為設計目標,將正式開啟火箭經常性回收再發射的時代。
Falcon 9 Block 5 大部份的變更都是小改動,依據分析回收而來的火箭得到的數據,對耗損較嚴重的零組件做強化,也將引擎週圍的隔熱材質和塗料由「一次性使用」的版本,改成可以耐多次使用。此外,原先著陸腳架是設計成放下來之後就會鎖死,要整個拆下來才能折疊,現在也改成可以直接收起來的樣式。Block 5 在性能上也有再更進一步的提升,加大推力 7~8%,讓本來就已經是世上推重比最高的引擎再來到更離譜的程度。

然而,Block 5 也有可能是 Falcon 9 的「最終版本」,這主要的原因有兩個。首先,Block 5 火箭將會推送 Dragon 2 載入艙前往國際太空站,做為安全性認證的一環,NASA 要求 SpaceX 必須要成功發射 7 支相同(但不能重複利用)的 Block 5 火箭,也就是說 SpaceX 最起碼要生產 7 支 Block 5,以 1 支可以用 10 次來計算,光是這 7 支就足夠 SpaceX 發射 70 次,甚至可能高達 700 次,以目前的年發射量來說,足夠 SpaceX 用上好幾年了。其次,在 Block 5 之後 SpaceX 將把所有的資源投入到 BFR 的開發,因此 Falcon 9 系列將不會再享有現在的研發資源,何況 SpaceX 已經差不多快搾乾了 F9 的潛力,除了繼續進行中的整流罩回收實驗第二節火箭回收的可能性外,就第一節火箭來說能做的已經不多了。

無論如何,最快下週應該就可以看到第一支 Falcon 9 Block 5 火箭載送孟加拉的第一顆衛星「Bangabandhu」升空的英姿,接下來就看這同一個核心可以發射幾次啦!