在 Falcon Heavy 的興奮勁過後,SpaceX 還是要回到「日常」的火箭發射服務,繼續朝著一年 30 支火箭的目標前進。預定在 2 月 17 日登場的是西班牙政府的雷達衛星 Paz,但相對於主要客戶,更讓人期待的反而是「搭便車」的兩名乘客,由 SpaceX 自製的 Microsat-2a 和 2b 兩枚小衛星。

為什麼說讓人期待呢嗎?因為這兩顆衛星將擔任 SpaceX 的太空網路衛星計畫 Starlink 的開路先鋒,肩負原型衛星與科技驗證的重任。有這兩顆衛星後,SpaceX 就能取得實務上的數據,了解衛星與衛星間的光通訊的頻寬與穩定度如何、衛星與地面基地台間的通訊情況,以及一般家用衛星天線(大約一盒 Pizza 那麼大)能期待什麼樣的網路表現。

SpaceX 的目標很明確,就是要協助人類殖民火星。但要做到這點,光靠發射火箭賺得的收入是遠遠不夠的,所以 SpaceX 才會想到靠低地軌道的衛星群來「斂財」。要成功的話,不僅 SpaceX 要能大幅降低衛星的造價和家用衛星天線的體積、造價,還要能同時為大量的客戶提供快速、穩定的網路,相當不容易。就理論上來說,雖然從太空繞路看似會比光纖來得慢,但因為衛星群的高度低,縮小了通訊距離,再加上真空中的光速是光纖的 1.5 倍左右,實際上 SpaceX 推估跨洋通訊大約只要 40ms,加上兩端的設備處理時間,延遲不見得比現有的地面網路差。當然,這只是理論數據,能否達成還是未知數 -- 可以說,Starlink(及 SpaceX)的成敗和商業前景如何,都端看 Microsat 2a 和 2b 的測試成果了。

如果一切順利的話, SpaceX 表定是會在 2024 年完成全部 4,000 多顆衛星的建置,整個計畫將花費超過 100 億美元。但另一邊真的實施的話,不到會為 SpaceX 自身的火箭發射業務帶來一個巨量且持久的客戶,而且會為全世界的網路生態帶來巨大的影響呢。