隨著人類在太空中的活動愈來愈頻繁,如何處理太空垃圾,避免像電影「地心引力」那樣的場景,就成了科學家們近期內必須要開始認真面對的問題。對於大型垃圾(掛掉的衛星)來說,可能可以用拖的或用戳的將它們帶下軌道,但對於千千萬萬的小碎片,恐怕就要想別的方式了。

處理小型垃圾看起來最簡單直接的方式,就是用鐳射。鐳射除了可以用光所攜帶的動能讓小塊的垃圾減速外,加熱碎片的某一側,讓它輕微汽化也能達到改變路徑的效果。鐳射不用把物體直接從太空中打下來,只要足夠讓它緩緩落入地球大氣層中焚毀就可以了。NASA 的想法是以陸基鐳射來執行,這樣的優點是能源供應方便,但透過地球太氣亂流的干擾,想要打中目標並不容易,再加上長距離的衰減,鐳射也要頗強力才行。

中國科學家這次做的模擬,是考慮將鐳射搬上固定式的太空站的狀況,分析如果是以太空為基地發射鐳射的話,是否能有足夠能量達成與陸基鐳射一樣的效果。據分析,如果以每秒 20 下脈衝,發射 2 分鐘的話,可以將 10 公分以下的太空垃圾打下來,這樣的一套系統是可以合理裝設在軌道系統上的。

不過,就算模擬結果可行,這樣一套系統是否能部署,還是充滿著與技術無關的考量。最基本的問題,無論是哪個國家發射這樣的系統,要如何保證不會被做為武器系統使用?就算衛星平台沒有足夠的能量攻擊地面,但用來對付其他衛星還是有可能的。即使立意是好的,軌道鐳射最終實現的話,可能要靠國際合作管理才行。

但如今隨著危險性逐年增加,以及火箭發射愈來愈便宜,終究還是要快點拿出個辦法來才行啊!