如果你覺得 NASA 的火星計畫已經拖太久了的話,這裡還有更「長遠」的計畫呢。New Scientist 了解到了 NASA 的噴射動力實驗室(JPL)部門,實際上已經開始策畫了前往我們最近的鄰居半人馬 α 星系的任務,預計... 2069 年升空,也就是 52 年後,同時也是阿波羅 11 登月 100 週年。探測器的主要目標會是三星系中的 Proxima b 行星,尋找生命跡像與判定是否適於人居。為什麼要等到 2069 呢?簡單說,就是目前的技術還跟不上囉。要能在「合理」的時間內抵達半人馬 α 星系,太空船不僅要至少能加速到 10% 光速(就算如此也要花 44 年在路上),而且到底目的地後,還要能自行減速。諸如雷射光帆之類的現有技術或許可以做到加速的部份,但如果不能減速的話,就只能快速飛掠,而無法在地進行觀測了。

假設 2069 能升空,44 年抵達的話,大約 2113 年左右會飛抵目的,之後資料還要再花個 4.4 年的時間才能傳回來,剛好就是 100 年後的 2118 年會收到消息。除非到時候醫學有了不可思議的進步,不然你我要看到結果恐怕是不容易啦。不過,最近幾年商用太空有突飛猛進的發展,而且在 2069 年的任務後,也很難說會不會又有什麼技術突破,讓後發的探測器可以率先抵達。說不定不用等上一百年也不一定喔。

總之,NASA 竟然已經在計畫這麼長遠的任務,還是相當令人驚訝的。當太陽系逐漸成為熟悉的後花園時,人類的本性還是會向外看的,這時 NASA 就已經做好萬全的準備囉。