由美國公司 Rocket Lab 在紐西蘭發射的 Electron 火箭,可以攜帶大約 150kg 重的酬載到低地軌道(500km 的太陽同步軌道),同時號稱是第一枚由私有火箭發射場發射入軌的火箭。可惜,雖然首次試飛在技術算是「成功」,由發射、分節、到整流罩分離都順利,但在最後一刻火箭與控制中心短暫失去連繫,因而在入軌前自毀、保護安全。

但 Rocket Lab 和客戶們似乎對 Electron 信心十足,下個月將進行的第二次試射,就有 Planet 和 Spire 這兩間客戶的小衛星將充當乘客,前者是兩枚名為「Dove」的微型衛星,是 Planet 一系列互連的遙測衛星的一部份; 後者則是一枚天氣分析與船舶定位衛星 Lemur-2。

目前微型衛星大多是伴隨著大型衛星,做為次要酬載一起發射,當火箭出問題(例如一個引擎失靈)時,通常就是以主要酬載完全任務為第一優先,次要酬載就只能犧牲了。長久以來許多科研單位都希望能擺脫這種「次等公民」的地位,因此近年來開始有專門以微型衛星市場為訴求的火箭製造商出現。除了 Rocket Lab 之外,Vector、Gilmour、Virgin Galactic(LauncherOne)等私人廠商都在開發相關產品,可以說在 SpaceX 點燃了新一輪的大型火箭太空競賽的同時,小型火箭這麼私底下也是暗潮洶湧呢。