美國神祕無比的 X-37B 無人太空飛機,一直以來究竟任務是什麼都充滿了謎團,雖然說表面上是做新一代太空梭的技術測試,但因為在太空中呆的時間太長,所以外界的揣測從偵察到反衛星,甚至到太空對地武器各種說法都有。唯一確定的是,負責運作的美國空軍似乎對它滿意無比,旗下的兩架 X-37B 在太空中停留的時間也是愈來愈久,剛返回的 OTV-2 更是連續在太空中運作了 717 天之久。

不過,到目前為止的四個任務,都是由 ULA 的 Atlas V 火箭所發射,在 SpaceX 抗議美國空軍圖利特定廠商後,現在 SpaceX 也獲得了發射 X-37B 的機會,預計在兩個月之後載運升空。本來 SpaceX 的首個空軍任務應該會發生在 2018 或更晚,載運新一代的 GPS 衛星升空,這下子被提前不少了呢。

雖然酬載物很特別,但其實「難度」並不高。X-37B 的「空機」只有大約 5 公噸重,而且是發射到低地軌道,和 Falcon 9 FT 22 公噸的酬載能力比起來,根本是小菜一碟。所以如果一切順利的話,應該又可以看到第一節火箭返回了吧?說到返回,前幾天的 CRS-11 任務,SpaceX 可是拍下了 4K 的著陸影片,這麼大隻的火箭著陸實在是怎麼看都看不膩呢。