近幾年,特別是 Kepler 升空以後,人類發現的系外行星數量大幅增長,已經不是什麼稀罕之物了。但即便如此,歐洲南半球天文研究組織(ESO)今天發表的這顆新行星依然是個超級大新聞,因為它不僅大小與地球類似,而且環繞著的 Proxima Centauri(比鄰星)是距離地球最近的一顆星球。

ESO 的團隊用來判明的方法也很神奇 -- 原來在長時間的連續觀測中,他們發現比鄰星的光譜以 11.2 天的頻率,輕微地在紅移和藍移之間搖擺。這就像鉛球選手甩動鉛球時一樣,自身會隨著鉛球的轉動而有輕微的位移。從光譜擺動的周期,可以推斷出行星的軌道,而從擺動的幅度,可以推算出行星的質量。最後算出來的結果,這顆取名 Proxima B 的行星質星大約是地球的 1.3 倍,而軌道只有 0.05 天文單位,即地球到太陽距離的 1/20。雖然比水星到太陽的距離還要近得多,但由於比鄰星自身是顆黯淡的星球,所以出乎意外地,單從軌道推算的結果,它的表面溫度竟然容許液態水的存在,而且還比地球要偏冷一點。不過,要說人類找到了下一個移民的目標,也是言之過早。首先,它因為距離太近,應當已經被主星潮汐鎖定,像月球一樣永遠是同一面對著比鄰星。這是好事也是壞事 -- 如果它沒有大氣層的話,那表示無論是永日還是永夜的一樣,都難有液態水存在;但如果有大氣層的話,空氣對流可能可以為背向比鄰星一面帶來一定的溫暖,而且還可以遮住星球強大的射線和閃焰。

無論如何,這個發現進一步證實了像地球一樣的行星在宇宙中是常態,而非異類,同時人類的遠程探索首次有了目標。目前我們還沒有任何直接的證據這顆新行星長什麼樣子,畢竟就算是和地球一樣大小,也有可能出現完全不同的環境(看隔壁金星就知道了)。不知道我們有生之年,能不能見到它的真實模樣啊?