國際太空站(International Space Station,ISS)的第一個組件於 1998 年升空,但到了 2000 年的 11 月它才正式「開張」,由第一批的太空人進駐。在那之後,它一邊接送一批又一批來往的美國、俄羅斯、歐盟、日本及加拿大太空人,並持續的在擴建增加新配備,至今已經 15 個年頭了。國際太空站的主要任務還是以科研為主,除了研究各種在無重力狀態下的物理、材料、和生物現象之外,也研究長時間處於太空對太空人的生理和心理的影響。拜國際太空站所賜,我們對肌肉和心血管疾病有了更進一步的了解,同時開發出了不少在地球環境下難以達成的藥物和疫苗。

不過,維持一個太空站花費巨大,雖然白宮表示會繼續支持國際太空站到 2024 年,俄羅斯也表示會維持自家的模組繼續運作,但不管怎麼說,屆時國際太空站最老的組件也 26 歲,該考慮下一步該怎麼辦。重建一個全新的太空站如果是繼續僅做為科研用途的話,看來要能和 NASA 接下來前往火星的計畫搶經費並不容易。或許下一個太空站要能製造高價值、而且僅能在真空/無重力的環境中生產的東西,才能達成合理的經濟價值,取得支持吧?