土衛二的冰層底下,或許有個溫暖的海洋

Andy Yang
Andy Yang
2015年03月13日, 早上 08:02
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說到可能有地底海洋的衛星,大部份的人第一個想到的大概不外乎都是木衛二(Europa),但上一個拜訪木星的探測船伽利略號因為攜帶的科學儀器種類的關係,只能從感應磁場和相對光滑的表層「猜測」,木衛二應該有一片位於冰層底下的海洋。所以相對的,這次卡西尼號在土衛二(Enceladus)的發現,反而先了木衛二一步,成為第一個確定有海洋的衛星,而且還能對它的溫度和組成做一翻猜測。

其實卡西尼也不是直接對土衛二進行測量,而是首先發現了土星環最外層的一圈, 其材料其實來自於土衛二上的噴泉 -- 這噴泉本身就已經說明了土衛二的冰層底下,勢必有來自土星的潮汐作用所帶動的地熱活動,但更厲害的,是卡西尼對這些噴泉噴出來的微粒做分析,發現其顆粒僅能在特定鹽度、酸鹼度和溫度(約 93 攝氏度)的條件下才能形成。這強烈地暗示了土衛二底下有適合碳基生物生存的條件,只是無法對是否真的有碳基生物存在做確認。更進一步的儀器分析發現,噴泉的噴出物中有甲烷的痕跡,同時南半球底下有一片疑似噴泉區其下的地層密度與其他地區不一致,可能是液態水的存在造成的。這些附加的證據都讓原本以為只是冰球一顆的土衛二,一下子變得有趣了起來。

目前下一個探測的目標還是維持木衛二,但土衛二擁有海洋的確認,讓太陽系中含有液態水的星體一下子增加到了三個 -- 如果光一個太陽系就能找出三個有碳基生物存在的條件的星體,那整個宇宙中又該有多少個呢?
標籤: cassini, Enceladus, moon, saturn
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