Alt-week 科技七日談(13.3.9):Kirobo 機器人、火星地下河道、漩渦結、太陽石

Sanji Feng
Sanji Feng
2013年03月12日, 晚上 07:53
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大家好,又到了本週 Alt-week 科技七日談的時間,這一次我們會先帶大家去看一下來自日本、將要前往國際太空站的 Kirobo 機器人,然後去看一下新發現的火星地下河道,接著去瞭解下芝加哥大學(University of Chicago)的物理學家是怎麼弄出「漩渦結」(vortex knot)的,最後是傳說中維京海盜用於導航的「太陽石」(Sunstone)。跳轉後可以看到完整的科技七日談。
來自 Toyota、Dentsu Inc、東京大學等日本機構的研究者們目前正在進行一項名為「Kiro Robot Project」的計畫,該計畫的最終目標是要打造出可以執行國際太空站任務的 Kirobo 機器人。據悉 Kirobo 的高度僅有一英尺多(約 0.3 米),預計將於 2013 年夏季後前往國際太空站,其主要任務是在太空站中與 JAXA 太空人若田光一用日語進行對話實驗(世界首例在太空中進行的人機對話實驗),此外拍攝相片、更新推文以及賣萌也都是它需要做好的工作。下面為大家附上一段在 Kirobo 進行無重力訓練時所拍攝的短片,實話說還真是可愛到不行啊。


最近只要是提到火星的新聞多數與 Curiosity 有關,不過接下來的這一則就屬於少數的其中之一了。日前科學家根據火星勘测轨道飞行器(Mars Reconnaissance Orbiter)最新發回的資料繪製出了埃律西昂平原(Elysium Planitia)範圍內地下河道的 3D 地圖。在過去數年中飛行器拍攝了無數張火星相片,科學家們從中已經找出了不少與河道有關的蛛絲馬跡(平原上方的火山活動也給研究帶來了不小的阻礙),但要說透過 3D 的方式將其重現,這還真是頭一回呢。據估計這些河道是由大約 5 億年前的洪水所造成(過去的研究大多都認為這一時期的火星是寒冷、乾燥的),從 3D 地圖來看地下沖蝕的程度遠比之前估計的要高。除此之外,科學家還推測當時的洪水暴發可能與火星氣候的變化有關。


一直以來連接在一起的漩渦只存在於理論當中,不過最近來自芝加哥大學的物理學家們卻成功製造出了「漩渦結」,在這一領域取得了不小的突破。他們利用 3D 印表機做出了實驗必須用到的水翼(在嘗試了多種形狀後確定了下面影片中大家所看到的那一種),然後在水中將微型泡狀物覆蓋到水翼表面,接著只要讓水翼快速落下就能看到由懸浮在水中的泡狀物所形成的「漩渦結」了。從實驗結果來看「漩渦結」並不像理論上所說的那樣穩定,實際上從影片中大家也可以看到它會以一種特別的方式為自己「解結」,而這樣的現象可能對接下來渦流、電漿物理、流體特性等領域的研究都能起到一定的幫助作用。


大家聽說過維京海盜在海上是用什麼來導航的嗎?傳說中他們使用的是一種名為「太陽石」的神奇晶體。據說這種晶體可以利用光的偏振性準確給出太陽的方位,即使在多雲天氣下它也能把誤差保持在 5 度以內。而最近來自法國雷恩大學(University of Rennes)的 Guy Ropars 及其研究團隊就在英吉利海峽的一艘 16 世紀沈船中找到了一塊方解石(calcite),他們堅信這將是可以證明傳說之石真正存在的首個實物證據。儘管現在找到的這塊石頭看起來不是非常透明,但 Ropars 認為從形狀和密度來看它應該是一塊冰洲石(Iceland spar)。在過去的研究中他已經證明可以用這種石頭來確定太陽的方位,所以在他看來「太陽石」就是冰洲石的可能性很大。另外值得一提的一點是,在石頭的發現位置不遠處有一把航海圓規,以此推測石頭是用來導航的可能性還真不小呢。

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