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在80年代初期,電腦都是跟大象般地巨大,可以使用電腦的場合,幾乎都是要進實驗室,所以很多公司開始致力於將電腦體積有效縮小化,IBM就是其中一家,而蘋果的Apple II則是另一個強勁對手(其實它是霸主,也是世界上第一部個人電腦)。但是藍色巨人由於組織太過龐大,若要按照傳統流程來研發,不但已經錯失先機,更可能連市場大門都敲不進,所以成立了一個特別小組,要在最短的時間研發出可與Apple II抗衡的個人電腦,這個計畫代號叫做 "Project Chess" (西洋棋專案)。

相較於Apple II架構的封閉,這個特別小組為了加速研發時間,決定一反IBM傳統,改採開放架構,盡可能都用現成的,所以除了可用自家的,也可以使用其他廠商製造的零組件,就連最重要的作業系統,也不用自己家的(因為沒時間再開發,旗下也沒有可用的產品),所以就找上尚未成氣候的微軟,與Bill Gates還有Steve Ballmer商量,OS由微軟進行研發,IBM則可同時進行硬體架構的設定,代號為 "Acorn"。
很快的,不到一年的時間,搭載微軟MS-DOS的第一部IBM PC就在1981年正式上市,重要規格如下:

CPU:Intel 8088,時脈4.77MHz(若要強化浮點運算,要加裝Intel 8087加速卡)
RAM:16KB,最大可到256KB
顯示卡:16色輸出與解析度最高640 × 200(CGA)
儲存:錄音帶,5.25吋軟碟機還要選購,甚至沒辦法裝硬碟
OS:PC-DOS 1.0(尚未改名為MS-DOS)

這部電腦型號為 "IBM 5150" ,要價一部美金1,565元,如果要全配(記憶體全滿、彩色螢幕等)則是美金6,000元,Apple為了正式迎戰,當時還買下華爾街日報的頭條,只寫 "Welcome IBM, Seriously" 。只是價格實在太高,市場反應不是很好,推出當年只賣出1萬3千多部,市占率只有1.9%(蘋果為17%)。

雖然IBM 5150賣得不好,但因為是開放式架構的關係,很多廠商透過逆向工程或是其他方式,發展出自己的PC,像是還沒被HP買下的Compaq就推出相容於 IBM PC的Compaq Portable。雖然消費者覺得IBM PC太貴,但卻企業來說,IBM PC反而是電腦中的平價選項,因此在企業市場反而受到歡迎。IBM也在1982年開放了除BIOS以外的IBM PC技術資料,而且微軟也針對這些相容於IBM PC架構的電腦,推出MS-DOS 1.25,好讓這些電腦使用。

後來有了這些第三方廠商的加入,IBM PC銷量好了起來,其中還推了IBM PC XT(給企業用)、IBM PCjr(給家庭用)與IBM PC Portable(攜帶用,但不是筆電,不久後ThinkPad就出現了)。在1983年,微軟展示MS Windows的原型,但IBM不感興趣,因為他們同時也已經在研發自己的圖形化系統 - TopViews,反而開另一個專案,與微軟一起研發OS/2(XD),同年十一月,微軟還是不死心,再度跑去找IBM,要不要試試看MS Windows,可惜IBM依舊不感興趣Orz。

到了1984年,IBM推出新版的架構,叫做 "IBM PC/AT" ,使用Intel 80286處理器(時脈6MHz,這就是286的由來)、記憶體可到512KB、可使用20MB硬碟,使用16bit的ISA界面,作業系統更升級到了 DOS 3.0。微軟第三次去找IBM,表示MS Windows已經到了Final階段,一樣被潑了冷水。這次的架構大受歡迎,光靠IBM PC/AT,就賺了40億美金,只是隱憂開始出現,各家PC廠商,CPU都找Intel買,作業系統則是找微軟。

同年,蘋果的經典Macintosh也上市。

1985年,IBM仍然跟微軟合作研發OS/2作業系統,為的就是要提供IBM即將要推出的PS/2(Personal System/2,1987年推出)架構,而常聽到的PS/2界面就在其中,成為IBM PC用來連結鍵盤滑鼠的介面。當時,市面上的PC除了Mac外,幾乎已經是IBM PC架構的天下,而後來所謂的IBM PC架構也在IBM PC/AT時大致底定,至少有符合下列硬體:

  • AT尺寸主機板,上面有CPU、記憶體、BIOS與出錯就會逼逼叫的喇叭 後來被Intel規範的ATX取代
  • CPU,x86架構,原有多家廠商製造(NEC、Motorola等) 後來為Intel與AMD所瓜分
  • 記憶體 仍存在,但已經交替好幾個世代
  • PS/2 後來全面被USB取代
  • ISA插槽 後來全面被PCI取代,慢慢進入PCIE世代
  • 5.25軟碟機 消失,某方面被隨身碟取代
  • 20MB硬碟 更大的硬碟,正在與SSD世代交替中
  • MS-DOS 3.0 被MS Windows取代

現在的PC主機已經到了下一個世代,IBM PC/AT時期的架構與硬體已經很多都老舊甚至淘汰,IBM PC/AT架構已經鮮少人提到,但是沒有它的出現,奠定PC硬體架構的開放性的話,日後就沒有機會可以自己採購零件自組電腦了。(其實微軟跟Intel也 都要感謝IBM才是XD)