從2011 ARM台灣媒體茶敘看ARM的近期規劃

Chevelle Fu
Chevelle Fu
2011年03月23日, 下午 01:00
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對多數的消費者,ARM似乎是一家在智慧手機與平板市場相當強勢的大公司,不過成立至今20載的ARM,對我們生活涉入的程度,遠超過這些智慧手持裝置,舉凡家電、硬碟、汽車、甚至Intel電腦中,都不難發現採用ARM授權IP所生產的IC組件。ARM光是應用處理器核心就可以簡單分為三個系列,除了我們所熟知的高效能運算用Cortex-A系列,針對工業控制以及低功耗市場的Cortex-M系列,還有如用於硬碟控制、引擎管理、基頻的即時處理器核心Cortex-R系列。

ARM本身不涉及IC的生產,主要是提供包括生產、晶片架構設計以及核心架構等等授權,至於客戶要怎利用這些獲得授權的技術,一切端看客戶的規劃。舉例來說,同樣用於車用引擎管理與控制,就可見到採用Cortex-M系列以及Cortex-R架構的廠商推出對應的產品,又像TI先前宣佈的下一代Cortex-A15多核應用處理器,甚至還整合兩個負責底層的Cortex-M核心,而這些搭配以及應用模式,ARM都不會加以干涉。

今天除了與媒體聊聊接下來的規劃,現場也展示一些採用ARM處理器的產品,包括採用Cortex-M核心的玩具車,以及混搭Cortex-A8處理器以及Cortex-M MCU的蜘蛛機器人。

跳轉繼續。



對於近期的ARM,最重要的關鍵來自兩家廠商,分別是微軟以及NVIDIA(至於蘋果不是不重要,只是跟蘋果合作凡事都別太高調...),微軟在去年宣佈要讓下一代的Windows可以支援ARM的架構,包括高通、NVIDIA、TI等一線應用處理器廠商都確定已在受惠名單中;至於NVIDIA,除了推出大受業界歡迎的Tegra 2以外,也推出後續一連串代號Project Denver的長期規劃,其中也包括宣佈將導入次代架構Cortex-A15。

這兩項消息的宣佈,也激起汎ARM陣營一舉衝刺,尤其許多傳統PC廠商在跨足行動手持裝置市場後,開始與ARM接觸,而在微軟宣佈這項消息後,等同宣佈下一代的PC也許不再受制x86架構處理器,在雲端運算以及行動網路的加持下,高整合、低功耗的ARM應用處理器似乎成為這些PC廠商下一波關注的目標。


尤其在新一代架構Cortex-A15以及Mali 604 GPU宣佈後,加上NVIDIA提前宣佈ARM即將跨足64位元核心,更大大增加ARM在市場的全面性,ARM甚至希望在2020年之際,能夠從最底層工控產品一直到高階的運算產品,都有大幅的成長。不過不同於x86陣營所公佈的產品都是即將在短期內就可以上市的設計,ARM的架構規劃往往都是需要至少3年時間才會正式在市場看到實際產品。

而ARM預期,在Android 3.0的加持下,可望今年Computex可以看見許多平板裝置展出,ARM認為,介於手機與筆電的平板,與前二者最大的關鍵差異在於Form Factoru以及觸控的體驗,在有限的空間內,需要提供逼近中低階筆電的效能,又需要擁有比智慧手機更大尺寸顯示下的觸控體驗;不過可以預見的是,在今年歐美假期前,市場就會擁有大量基於ARM架構的平板爭奇鬥艷。

另外,雖然智慧手機的效能不斷翻新,但仍有許多需要智慧手機、卻不需要那麼高效能的消費者,而先前所公佈的Cortex-A5就是針對平價智慧手機所打造;基於雙核架構,最高時脈的A5,雖在效能不能與A9架構抗衡,但為了滿足當前智慧手機需求,仍具備完整的GPU架構,並且相容於Cortex-A架構,不須特別針對A5重新撰寫軟體,可望A5架構可以帶來平價但能夠滿足一般消費者對於連網與一般等級影音需求的智慧手機平台。

另外一塊市場則是工業控制,這也是一般使用者比較不熟悉的領域,隨著工業控制的需求越來越複雜,包括節能車、機器人等裝置成為市場話題,過去採用8位元以及16位元核心的廠商也逐漸轉向更高效能的32位元核心,ARM也表示,在台灣MCU領域,ARM今年成長高達一倍,可見市場對32位元高效能工控核心有迫切的需求。


而另一塊MCU的重要市場,就是仍在發展中的大陸汽車產業,由於這些新興汽車廠商不像歐美日等傳統汽車生產地已經有長期配合的車用電子廠商,是台灣廠商可以試圖耕耘的領域,然而車用電子與消費電子不同,除了需要長期的驗證,還需要長時間的供應鍊,甚至許多核心組件需要長達15年的供應期;然而台灣廠商習慣在產品推出後的一年內看到成效,能否順利切入大陸汽車電子市場仍有待觀察。

會場中有一款由茂創股份有限公司(CATCAN)所展示的蜘蛛機器人,採用大量來自ARM的應用處理器,很可惜由於展示桌太小,又放在地板拍攝怕被人踩到,本來筆者想拍一小段這隻機器人的移動,只好作罷。這款蜘蛛機器人由於採用仿生的設計,甚至各隻腳都配備有壓力感測器,能夠應付複雜的地形(當然不能從桌子跳下去...),而且若在頭部裝設Webcam或是其他感測器,就能夠透過主控的Cortex-A8處理器進行運算,並進行自主的移動,是很有趣的一款機器人產品。
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