Thorium pellets. In India, nuclear energy and secrecy literally go hand in hand. In a rare treat, photographer Pallava Bagla was given exclusive access deep into the heart of India's nuclear weapons laboratory for an unprecedented glimse into India's secret nuclear program. This new reactor, simply called a
Pallava Bagla/Corbis via Getty Images

想要核能的便利但又擔心污染和安全性?即將在中國啟動原型測試的液態釷基熔鹽反應堆或許會成為一個新的發展方向。和目前主流的鈾方案相比,釷的放射性更低,它無需高壓環境運作,在反應堆出現異常時核裂變會自動停止,冷卻靠的是熔鹽因此也不會有核廢水。而且更關鍵的一點是,釷基反應堆產生的廢料裂變速度遠比鈾要快,後者的輻射「遺毒」長則萬年,而釷在數百年後就能變得安全。除此之外,釷的蘊藏量也遠比鈾豐富,中國作為世界最大的釷儲量國,培養這方面的技術也是順理成章。

實際上,除了中國以外,從上世紀 60 年代開始美國、日本、法國等多個國家也是嘗試過釷燃料發電實驗的。但因為放射性熔鹽腐蝕難以解決等問題,基本進展都很緩慢,與此同時釷反應堆廢料無法像鈾廢料那樣用於核武器製造,可能也是阻礙其發展的一大因素。

釷反應堆可以建設在沙漠之中,而中國這次熔鹽核電廠的選址就是位於甘肅武威的沙漠地區。它預計在 8 月建成,最快 9 月就能開始試運行,如果一切順利的話,會在 2030 年時正式商轉。根據官方計畫,未來在國內人口相對稀少的西部沙漠和平原地區會新建更多反應爐,搭配風力和太陽能發電系統,可為人口密集的東部地區提供更為穩定和「清潔」的電力。另外這項技術也可能被用於「一帶一路」計畫,實驗成功後中國會與相關國家合作建設 30 個釷反應堆。

目前的中國相對而言還是更加依賴火電,如果釷核電的技術可以發展起來,對國家 2060 年達成碳中和的目標應該能起到非常大的幫助吧。