New Shepard
Blue Origin

已經一段時間沒有消息的 Blue Origin,其實受到疫情的影響,整個 2020 年只在 10 月中時進行了一次的試飛而已,和 2019 年的三次相距甚遠。不過,隨著 2021 年的到來,Blue Origin 顯然又再次重拾了開發的進程,先是在 1 月中時進行了改良設計的 NS4 火箭與載人艙的首飛,現在緊接著就要進行第二次試飛了。這是 New Shepard 火箭的第 15 次試飛,自然任務名稱也是相當沒創意的「NS-15」,但重要的是,這是在預定載人飛行的 NS-16 之前的最後一次預演了。

在發射前,會有「暫代」太空人位置的 Blue Origin 公司員工,進行包括爬上發射塔、進入太空艙、坐上座位並繫好安全帶、並測試與控制中心間的通訊。外面的員工也會進行安全檢查和關閉艙門的演練,唯一差的只有在發射前的最後一刻,裡面的臨時太空人會離開太空艙而已。等到太空艙發射完畢再落回地面後,暫時太空人又會回到太空艙內,讓地面工作小組演練艙蓋開啟以及相關的全套安全動作。

考慮到 NS4 的首飛任務與 NS-15 之間只有約略 3 個月的時間,這表示 3 個月已經足夠 Blue Origin 整新火箭,並進行下一次的飛行。因此如果 NS-15 順利的話,或許 7 月中左右就能進行第一次載人飛行了呢。