SUSIE
ArianeGroup

由多間歐洲航太公司合組的 ArianeGroup 集團,稍早揭露了新一代的載人/載貨太空艙,取名為「SUSIE(Smart Upper Stage for Innovative Exploration)」。就本質上來說,這是 ArianeGroup 對於 SpaceX 的 Crew Dragon 太空艙的回應,希望能有本土公司打造的自主替代方案,就算不能與 Crew Dragon 競爭,也要能確保歐洲各國可以不依賴美國或俄羅斯,就能送太空人上太空。

和 Crew Dragon、波音的 Starliner 或是 NASA 的 Orion 太空艙都不同,SUSIE 更像是個迷你的小太空梭,有著可以開閤的貨艙,全長約 12 公尺左右,直徑 5 公尺。它並且將以側面進入太氣層,而在接近地表後轉成垂直的姿態,以尾部的引擎著陸。這種著陸的設計,倒是與 Starship 有些相像了。

ArianeGroup SUSIE
ArianeGroup

SUSIE 初期將由同為 ArianeGroup 出品,即將在明年首飛的 Ariane 6 火箭載送,但 ArianeGroup 是計畫在 未來由可回收下級火箭的新火箭來發射。如果一來 SUSIE 就只剩下上級火箭無法回收,盡量極大化再利用的比例了。

不過,提出概念並不表示就一定能成真就是了。在 1980 年代,ArianeGroup 也曾提出過名為 Hermes 的迷你太空梭計畫,由 Ariane 5 火箭搭載升空,但因為資金問題以及政治上的變遷(與俄羅斯的合作)而告終。SUSIE 是否能脫離紙上概念階段,以及當 Starship 正式商轉後,SUSIE 將要如何定位,都是考驗著 ArianeGroup 的難題。

事實上,自從 Falcon 9 登場以來,歐洲太空署及 ArianeGroup 在開發新載具方面一直顯得極為被動,一方面擔心現有的拋棄式火箭無法與 Falcon 9 競爭,另一方面又不願意投入大量資金,開發與 Falcon 9 發射成本相當的產品。SUSIE 顯然是對於 Crew Dragon 開始奪取民間太空業務的回應,但除非 ESA / ArianeGroup 真的是不計成本地出重金來追趕,否則只會被 Crew Dragon 甩開更遠吧。