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NASA 最後一組的「EXPRESS Rack」模組科研架已抵達國際太空站

標識著國際太空站的科研任務已來到尾聲。

Andy Yang
2020 年 5 月 26 日, 早上 10:30
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NASA 的最後一組 EXPRESS Rack 模組化科研架,已經隨著稍早對接在國際太空站上的日本 HTV-9 補給任務送達。這些科研架每個都有冰箱大小,內含 8 個櫃子和兩個抽屜,只要放到太空站艙壁上準備好的空間中,再插上電,科研架就能每個內部的空間提供保護、溫控、監測及資料收集的服務。這讓太空站上的太空人可以不用太花心思照顧這些實驗,同時每次有貨船輪替時,也較容易整理哪些實驗結果要送回地面、哪些要丟棄、哪些「櫃位」可以安置新實驗等等。

這些模組化科研架脫胎自早年在太空梭上使用的簡易版本,自 2001 年以來,太空站上已經陸陸續續安裝了 10 個類似的模組化科研架,可以最高同時進行 80 個實驗。今次將發射的是第 11 組,也是計畫中的最後一組,這意味著自此之後太空站的科研能力將不再進行擴充,以 11 組科研架上限了。科研架預定在安裝和測試流程後,於今秋啟用。

雖然這並不是說太空站將結束其科研為主的任務,但已經在太空中運轉近 20 年的國際太空站,在即將到來的太空商業化時代中,將轉型為支援商業應用的基地,或是做為前往月球、火星等更遙遠的目的地的前哨站,科研任務將轉為要次要的角色。不過打造 EXPRESS Rack 的 NASA 工程師並不認為模組化科研架將成絕響,相反地它的後代們會隨著新太空時代的腳步,在更多地方進行著實驗吧。