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NASA 希望 OSIRIS-REx 能為隕石噴發微粒的原因提供解釋

答案要等到 OSIRIS-REx 帶著樣本回到地球大概才能揭曉。

Andy Yang
2019 年 12 月 9 日, 傍晚 09:30
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NASA 的 OSIRIS-REx 探測器以前往小行星 Bennu 採取樣本為任務,但才剛抵達沒多久,就有了完全出乎意外的發現:Bennu 正在朝著太空噴發塵粒,是第一個被發現有此現象的小行星。經過一番資料收集後,科學家初步提出了三種可能的解釋。

首先,是微隕石的撞擊,也就是說是來自 Bennu 之外的微粒撞擊 Bennu 的表面,將較鬆散的塵粒送入空中,這是最為直觀也最為無趣的解釋。第二種可能是因為熱漲冷縮,導致表面岩石「崩裂」。Bennu 有著約 4.3 小時一圈的自轉週期,而三起被觀測到的噴發事件都剛好發生在小行星「下午」的位置。因此科學家推測可能是 Bennu 的表面在夜晚那面降至極低溫,而在白日的那面又被加溫,長久以來岩石表面受不了應力,就有少量表面材料被彈到太空了。最後的第三種可能,又回到「水」之上。Bennu 表面的土層中可能含有極少量的水,受到陽光加熱後被汽化,在土層中形成微小的泡泡。這些汽泡經過經年累月的循環,有可能會漸漸來到表面,在逸散時帶起一個小「噴發」事件。

前兩者如果為真的話,隕石噴發物質應該會是很常見的現象,我們也應當可以預期其他隕石上也能觀察到,或許只是因為沒有預期會有這樣的現象,所以攜帶的儀器不適宜觀測而已。但如果是後者的話,那就表示 Bennu 的構造中含有一定量的水份,或是含有水份的礦物,那就是個比較有趣的發現了。

無論如何,想要確認的話,大概都要等到 OSIRIS-REx 從 Bennu 帶著隕石樣本於 2023 年返航後,才會有個比較肯定的答案了。