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太陽能界的新突破,有可能在許多工業中取代化石燃料

由比爾蓋茨撐腰的太陽能技術公司用 AI 來集中陽光。

Andy Yang
2019 年 11 月 20 日, 下午 06:30
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雖然說當我們一般說到「太陽能」時,想到的都是光電轉換的太陽能板,但這並不是太陽能唯一的用法。如果能將太陽光透過反射鏡聚焦到一處的話,也可以達到名為「太陽爐」的效果,將聚焦處加熱到極高的溫度。部份的太陽能發電廠其實是利用太陽光直接加熱水產生水蒸汽的方式來發電,但由於聚焦點很難控制得很密集,因此目前為止產出的溫度最高只有攝氏 565 度左右,雖然對於發電是足夠的,但卻無法用於許多高溫的工業化學反應。

一間名為 Heliogen,背後金主為比爾.蓋茨的太陽能技術公司最近打破了這點,利用電腦視覺引導反射板集中光線,將溫度上限一舉突破到了攝氏 1,000 度。這使得包括水泥製備和部份煉鋼的程序有機會由太陽爐接手,不需要化石燃料。蓋茨在發佈的新聞稿中指出,目前重工業佔碳排的 20% 之普,如果能用太陽能取代一部份的工業程序的話,就能顯著減少碳排放量。從另一個角度想,這也能讓原本不毛之地的荒漠,突然間成為新興的工業重鎮呢?

不過和許多技術一樣,獲得「實證」與投入「實用」還有著巨大的落差,想要看到圍繞著這種新太陽爐建立的工廠,恐怕還要不短的時間。另一邊,Heliogen 也在持續精進技術當中,目標是達到攝氏 1,500 度 —— 在這樣的溫度下,可以直接製備氫氣與合成氣,而由合成氣則可以進一步製備多樣的有機石化原料,從源頭減少我們對石油、煤礦的依賴。