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NASA 的 ICON 衛星終於升空,將研究地球與太空邊界的電離層

從 2017 年一直拖到了現在。

Andy Yang
2019 年 10 月 14 日, 下午 01:30
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在地球大氣與太空的交界處,由於受到來自太陽的紫外線和 X 光照射的影響,空氣分子的電子容易被剝離原子,形成一層等離子體(電漿)。這層等離子體由大約 85 公里的高度延伸到 300 公里以上,除了反射無線電訊號之外,少部份低軌道的衛星和國際太空站也都在其中,當電離層發生波動時,通訊與軌道都會受到影響。

然而,正是由於電離層所處的位置會同時受到下面的地球天氣與上方的太空天氣的影響,許多關於電離層變化的成因,目前都還是個謎。因此 NASA 打造了一枚名為「Ionospheric Connection Explorer(簡稱 ICON)」的衛星,利用干涉儀、紫外線攝影機和四週離子的量測,來分析電離層的經常性變化,並找出這些變化的成因來。

不過,ICON 的發射並不順利。衛星本身早在 2016 年就已經完工,但由於火箭本身的分離與導航相關的問題,先後錯過了 2017 年 6 月、2018 年 6 月及 2018 年 9 月三個發射機會,最後終於在上週順利升空。ICON 預計進行至少兩年的科學觀測,第一批數據大約會在 11 月時來到。