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Northrop 的「衛星延命太空船」即將發射

「Mission Extension Vehicle」將為商用衛星延長使用年限。

Andy Yang
2019 年 10 月 7 日, 下午 05:00
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地球同步軌道上的衛星對通訊商來說是一筆極大的投資,但每一枚衛星能攜帶的燃料都是有限的,一旦燃料用盡,無論衛星本身是否還正常運作,衛星都無法維持在原來的軌道位置上,也就無法繼續服務了。為了能便宜地為衛星「延命」,Northrop Grumman 開發了一款名為「Mission Extension Vehicle(MEV)」的特殊太空船 —— 它其實本質上也是一枚衛星,但並未攜帶一般衛星的通訊設備,而是裝備了衛星補捉設備和大量的燃料。

在發射後,它會依指示前往要服務的衛星處,並且「抓住」要服務的衛星,就算目標沒有對接設備,MEV 也能固定住約 80% 的地球同步軌道衛星。之後五年以上的時間,都由 MEV 來提供衛星的軌道維持服務,直到服務的衛星退役後,MEV 才會分離,並且前往下一個要服務的目標。MEV 預計可以持續提供服務 15 年之久,所以在生命週期內約可服務兩到三枚衛星。

第一枚 MEV-1 即將在 9 日由俄羅斯火箭發射升空,服務的對象是一枚屬於 Intelsat 的通訊衛星。在這之後,第二枚的 MEV-2 也將在明年升空,幫助另一枚的 Intelsat 衛星。這兩枚衛星將被用來評估這種模式的可行性與效益,NASA 也對這發展表示了高度的興趣。過去的衛星任務最大的硬限制常常都是在燃料上,就算其他部份都運作良好,也不得不退役,現在有了 MEV 之後,燃料將不再是限制,衛星設計時也可以更放心地使用較貴、較耐用的組件。除了降低總體成本之外,這將能有效地協助減少同步軌道上的太空垃圾量吧!